Luther benutzte den Begriff „evangelisch“ für alle Christen, die nur die Lehre der Gnade akzeptierten, die er als Herzstück des Evangeliums (Evangelisierung) betrachtete. Im Jahre 1700 wurde der Begriff in Europa zum Synonym für „protestantisch“ oder im deutschsprachigen Raum für „Luthers“. In Großbritannien hingegen scheint der Begriff „evangelische Wiedergeburt“ seit etwa 1750 für das religiöse Erwachen unter Wesleys Führung verwendet worden zu sein, und später wurden Anhänger der Wiedergeburt evangelisch genannt. Jahrhundert charakteristisch für persönliche Frömmigkeit, moralische Ernsthaftigkeit und Philanthropie waren, verlagerten sich die Züge allmählich auf die persönliche Erfahrung der Erlösung in Christus, soziale Ängste und konfessionelle Orthodoxie. Am Ende des 19. Jahrhunderts stand die persönliche evangelische Erfahrung der Bekehrung im Mittelpunkt aller evangelischen Gedanken und Taten. Innerhalb der wichtigsten protestantischen Kirchen (Reformation, Methodisten, etc.), insbesondere im angelsächsischen Raum, kristallisierten sich in den ersten Jahrzehnten des 20. Jahrhunderts Opposition und Spaltungen um Kategorien wie „liberal“, „konservativ“, „evangelisch“ und „fundamentalistisch“ heraus. Die Liberalen waren offen für die Moderne und förderten das soziale Evangelium. Die Evangelisten lehnten die liberale Säkularisierung Christi ab, verteidigten die Trägheit der Bibel und suchten immer mehr Zuflucht in der Hochburg des Fundamentalismus.

Erst Mitte der 40er Jahre wurde eine „Neuevangelisation“ geboren, die in der Lage war, den Fundamentalismus wegen seiner theologischen Paranoia und Separatismus zu kritisieren. In der Lehre bekennen die neuen Evangelisten die Unfehlbarkeit der Bibel, die Dreifaltigkeit, die Göttlichkeit Christi, die Verschwörung, die Persönlichkeit und das Wirken des Heiligen Geistes und das zweite Kommen Christi. Dies sind die theologischen Merkmale, die den meisten evangelischen Kirchen in der heutigen Welt gemeinsam sind. Ein weiteres Unterscheidungsmerkmal ist der missionarische Eifer für Evangelisation und Gehorsam gegenüber der großen Aufgabe (Mt 28,18-19). Der Verzicht auf den Fundamentalismus bot die Möglichkeit, Spaltungen mit dem traditionellen Protestantismus zu überwinden, die jedoch durch das ideologische Klima des Kalten Krieges, in dem „evangelikal“ zum Synonym für „konservativ“ und „ökumenisch“ wurde, das mit „links“ oder „progressiv“ gleichgesetzt wurde (je nach persönlicher Befangenheit des Betrachters), schnell verdunkelt wurden. In jüngster Zeit haben die Evangelisten konservative Positionen zu moralischen Fragen wie Sexualität, Abtreibung und Euthanasie eingenommen. Obwohl diese Bezeichnungen und Akzente immer noch stark sind, versuchen viele Evangelikale, in anderen wichtigen Bereichen wie Armut, sozioökonomische und rassische Gerechtigkeit, Geschlecht und Menschenrechte definiert zu werden.

Die evangelischen Kirchen sind in der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts exponentiell gewachsen und zeigen noch immer eine große Vitalität, vor allem im globalen Süden. Diese Wiedergeburt erklärt sich zum Teil durch das phänomenale Wachstum der Pfingstbewegung und den Aufstieg der charismatischen Bewegung (siehe unter Pfingstgemeinden), die eng mit der Evangelisation verbunden ist. Es besteht jedoch kein Zweifel daran, dass die evangelische Tradition „per se“ zu einem der wichtigsten Bestandteile des Weltchristentums geworden ist. Die Evangelikalen sind auch wichtige Minderheiten in den traditionellen protestantischen und anglikanischen Kirchen. In Regionen wie Afrika und Lateinamerika verändern sich die Grenzen zwischen „evangelicals“ und „principal“ rapide und lassen neue kirchliche Realitäten entstehen.